История возникновения Японии восходит к тому времени, когда самих японцев еще не существовало. Предметы материальной культуры, датирующиеся эпохой Дзёмон (8000 - 3000 лет до н.э.), говорят о том, что первыми жителями архипелага были переселенцы из Юго-Восточной Азии. Пути миграции этого древнего народа пролегали через острова Филиппинского архипелага. Именно эти люди - протоайны - колонизировали южную часть будущей Японии. До сегодняшнего дня дожили лишь малочисленные их потомки - айны. Вслед за ними, но гораздо позже (около 4000 лет назад) через архипелаг Рюкю на Японские острова пришли представители южно-монголоидной расы, близкие к современному населению страны.
3000 лет назад население архипелага было довольно пестрым. Основную массу людей составляли айны, занимавшиеся охотой, рыболовством, собирательством. На севере (остров Хоккайдо) появились эскимосы и алеуты, а на юге - пришельцы из Австралии и Полинезии, знакомые уже с примитивным земледелием. В середине первого тысячелетия до н.э. эскимосы и алеуты были полностью поглощены северными айнами, а южные племена айнов, напротив, ассимилировались и растворились среди более развитых австронезийцев.
Немного позже на Японские острова через Корейский полуостров устремился поток протояпонских племен, знакомых уже с бронзовыми орудиями, которые и поглотили впоследствии все прочие народности, став единственными хозяевами архипелага. Именно протояпонцы принесли на острова бронзовый век (период Яёй, IV-III вв. до н.э. - III в. н.э.).
С III в. н.э. на территории Японии формируется несколько протогосударств. Началось переселение с материка китайцев и корейцев. Первое государство - Ямато - возникло в V-VI вв. В религиозных верованиях главным стал культ богини Солнца - Аматэрасу. К этому моменту японцы уже сложились как этнос. В V в. на архипелаг из Китая была принесена иероглифическая письменность, а в VI в. - буддизм. Соперничество родов вызвало неизбежную централизацию власти, и в VII в. после реформ принца Сётоку и переворота Тайка, привело к падению могущественного рода Сога и созданию централизованного государства во главе с императорским родом.
В 710 году была построена столица - Нара, а в 794 - Киото.
Помимо государственной (императорской) собственности стали возникать и частные земельные владения (сёэн), обладатели которых имели право на получение части или всего дохода. Начался процесс формирования служилого военного дворянства, которое со временем станет серьезной угрозой для аристократии и императорского дома. В конце XII века после победы дома Минамото над домом Тайра был создан первый сёгунат с резиденцией в Камакуре. В это же время формируется сословие самураев.
Попытки монголов в 1274 и 1281 годах захватить Японию не принесли им успеха. В 1333 году правительство сёгунов пало, и власть полностью перешла в руки императорского дома. Однако уже в 1338 году в стране вновь была установлена власть сёгунов из дома Асикага. К XV в. происходит переход от землевладения (сёэн) к крупному землевладению - княжествам, во главе с влиятельными князьями - даймё. Ведется торговля с Китаем и Кореей.
В 1542 году в Японии появляются первые европейцы - португальцы, в 1584 году - испанцы. В результате деятельности миссионеров стало распространяться христианство.